Velobet

Latvia nappasi historiansa ensimmäisen MM-mitalin jääkiekon MM-kisojen 2023 pronssiottelussa Tampereella sunnuntaina. Ottelun avauserä oli todella vauhdikasta ja viihdyttävää jääkiekkoa. Maaleja iskettiin vuorotahtiin ja ensimmäiselle tauolle mentiin 2-2 tilanteessa. Toisessa erässä tapahtumat vähenivät, kun kumpikin joukkue tiivisti puolustuspeliään. Kolmannessa USA meni jälleen johtoon, mutta Latvia nousi vielä kuilun partaalta tasoihin vain muutama minuutti ennen päätössummeria. Lopulta ratkaisijaksi nousi sekä kolmannen erän tasoituksen että jatkoajan ratkaisumaalin iskenyt Kristian Rubins, joka pelasi elämänsä ottelun upeaan paikkaan.

Pronssipelille uskollinen avauserä

Ottelu alko odotetusti raivokkaan latvialaiskannatuksen saattelemana. Jo lauantaina Nokia-areenalla oli valtavasti Latvian faneja, jotka olivat saapuneet Tampereelle lyhyellä varoitusajalla torstaisen puolivälierävoiton jälkeen. Sunnutaiksi Suomeen oli ehtinyt vielä enemmän faneja, ja se näkyi ja kuului koko turnauksen parhaana tunnelmana.

Latvia aloitti ottelun hyvin ja piti ennakkosuosikki USA:n aseettomana. Tiivis puolustus johti kuitenkin myös siihen, ettei toisessakaan päässä nähty tilanteita. Kuuden minuutin pelin jälkeen Latvia sai mahdollisuutensa ylivoimalla, kun Carter Mazur otti kampittamisesta ottelun ensimmäisen jäähyn. Ylivoima tuotti tulosta lähes välittömästi, kun Rihards Bukarts ja Martins Dzierkals saivat Yhdysvaltojen puolustuksen sekaisin taidokkaalla kiekonsiirtelyllä. Roberts Bukarts jäi yksin maalin eteen ja sai kunnian räjäyttää latvialaisyleisön suoraan huutoon.

USA kuitenkin tasoitti vain kahta minuuttia myöhemmin. Latvia puolusti omalla alueella huonossa tasapainossa ja Scott Perunovich löysi täysin yksin jääneen Rocco Grimaldin. Yksi turnauksen parhaista hyökkääjistä ohitti Arturs Silovsin tarkalla laukauksella alanurkkaan.

USA:n turhautuminen finaalipaikan menettämiseen läikkyi todella pahasti yli ensimmäisen erän aikana. Joukkueen pelaajat kohtelivat latvialaispelaajista kaltoin Rihards Bukartsia jo ottelun alkuhetkillä, ja heti tasoitusmaalin jälkeen Alex Tuch ajoi Karlis Cuksten laitaan todella rumasti. Yhdysvaltojen suurin tähti selvisi kuitenkin kaksiminuuttisella.

Reilut kuusi minuuttia ennen erän loppua Ralfs Freibergs otti pelin ensimmäisen latvialaisjäähyn. Silovs joutui venymään yhteen huipputorjuntaan pitääkseen ottelun tasatilanteessa. Ja heti jäähyn päätyttyä Latvia rokotti.

Rihards Bukarts ajoi röyhkeästi USA:n maalille ja sai vielä laukauksen aikaiseksi. Kiekko jäi pyörimään yhdysvaltalaisvahti Casey DeSmithin jalkoihin, mistä Janis Jaks kävi siirtämässä sen maaliviivan yli.

Erän maalitehtailu ei kuitenkaan loppunut siihen. Latvian Kristians Rubins sai heittäytyessään epäonnekkaan kampitusjäähyn, eikä USA jättänyt tilaisuuttaan käyttämättä. Jälleen maalintekijänä oli turnauksen pistepörssiykkönen Grimaldi, joka sai syötön B-pisteen kaarelle Perunovichilta. One-timer upposi varmasti ohi Silovsin.

Tapahtumaköyhä toinen erä

Toisen erän alkupuoliskolla peli hieman rauhoittui, eikä tunne vienyt järkeä enää yhtä selvästi. Kumpikin joukkue pelasi kurinalaista ja varovaista viisikkopeliä, eikä paikkoja nähty kummassakaan päässä kenttää. Erän ensimmäinen merkittävä tapahtuma koettiin 13 minuutin pelin jälkeen, kun Connor Mackey esti itsensä jäähylle. Latvian ylivoima ei kuitenkaan lähtenyt missään kohtaa pyörimään.

Aivan erän lopussa USA sai hyvän pyörityksen, mutta Latvian uhrautuva puolustus sekä hyviä otteitaan jatkanut Silovs pitivät lukemat tasoissa erätauolle lähdettäessä. Kumpikaan joukkue ei saanut erässä mitään merkittävää aikaiseksi, mutta etenkin Latvialla oli suuria vaikeuksia hyökkäyspelinsä kanssa. Joukkue ampui erän aikana vain kolme laukausta kohti USA:n maalia.

Latvia nousi kuilun partaalta

Rihards Bukarts nappasi heti kolmannen erän alussa kahden minuutin jäähyn ja päästi USA:n hakemaan maalia ylivoimalla. Parhaan paikan loi kuitenkin Latvia, joka pääsi karkaamaan kahdella yhtä vastaan -hyökkäykseen. Oskars Batna ei aivan pystynyt viimeistelemään, mutta USA sai tilanteesta jäähyn ja Latvia pääsi hetken tasavajaalla pelaamisen jälkeen ylivoimalle. Joukkue ei kuitenkaan saanut ylivoimaansa toimimaan.

Vajaan seitsemän minuutin pelin jälkeen USA onnistui maalinteossa. Dylan Samberg laukoi viivaasta ja kiekko pomppi onnekkaasti maalin edustalla olleiden pelaajien kautta maalin kulmalla, mistä Matt Coronato pääsi siirtämään sen helposti maaliin.

Latvia sai kuitenkin heti maalin jälkeen uskomattoman hengen päälle. Joukkue loi kuin salamana useamman hyvän maalipaikan, mikä sai jo valmiiksi omiaan kannustaneisiin faneihin vielä uutta virtaa. Usko tasoitukseen ei kuitenkaan loppunut. Kun erää oli pelaamatta reilut kolme minuuttia, Latvia sai pitkän pyörityksen USA:n alueelle. Kiekko siirrettiin viivaan Rubinsille, joka ampui tulisen rannelaukauksen ohi maskin taakse jääneen DeSmithin.

USA sai varsinaisen peliajan lopussa hyvän myllytyksen, mutta parhaasta paikasta vastasi Latvia. Rodrigo Abols ajoi vauhdilla Yhdysvaltojen alueelle ja leikkasi väkisin maalin eteen. DeSmith kuitenkin torjui ja ottelu vietiin jatkoajalle.

Rubins ratkaisee!

Latvia otti jatkoajalla kiekonhallinnan ja vaikutti yritteliäämmältä. Vain reilu minuutti jatkoaikaa oli kulunut, kun Latvian jääkiekkoikoni Kaspars Daugavins leikkasi USA:n alueelle. Ohitusyritys ei onnistunut, mutta kiekko kimposi Rubinsille, josta tuli koko Latvian sankari, kun lämäri upposi USA:n maalin yläkulmaan ja toi Latvialle historiallisen mitalin.

USA – Latvia 3-4 ja. (2-2, 0-0, 1-1, 0-1)

1. erä
07:49 Roberts Bukarts (Martins Dzierkals, Rihards Bukarts) 0-1 YV
09:45 Rocco Grimaldi (Scott Perunovich, Anders Björk) 1-1
16:08 Janis Jaks (Rihards Bukarts, Miks Indrasis) 1-2
19:03 Rocco Grimaldi (Scott Perunovich, Matt Coronato) 2-2 YV

2. erä

3. erä
46:19 Matt Coronato (Dylan Samberg, Drew O’Connor) 3-2
54:21 Kristians Rubins (Dans Locmelis, Rihards Bukarts) 3-3

Jatkoaika
61:22 Kristian Rubins (Kaspar Daugavins, Janis Jaks) 3-4


Colorado Avalanche - Montreal Canadiens
Arizona Coyotes - Columbus Blue Jackets