Jääkiekon MM 2021 pudotuspelit ovat joukkueille totuuden paikka. Alkulohkon kohtaamisten jälkeen molemmista lohkoista neljä joukkuetta siirtyy pudotuspeleihin kahmimaan itselleen erittäin tärkeiksi muodostuvia pisteitä. Pudotuspelit muodostuvat puolivälieristä, välieristä, pronssiottelusta ja finaalista, eikä varaa virheisiin ole. Play-offeihin tiensä selvittäneistä kahdeksasta joukkueesta vain kolme pujottaa kaulaansa arvomitalin. Viidelle joukkueelle on tyytyminen pistesijoihin. Mitalipeleissä joukkueiden latautuminen voittoon on kova, ja häviö entistä karvaampi nieltäväksi. Usein kiekkopiireissä sanotaankin, että pronssi voitetaan, mutta hopea hävitään.

Vuoden 2019 pudotuspelit MM jääkiekko areenalla ratkaistiin Kanadan, Suomen, Saksan, USA:n, Venäjän, Tšekin ja Sveitsin kesken. Vuonna 2021 tärkeimmistä sijoista taistelevien maiden ryhmä voi hyvinkin olla sama, sillä mahdollisia yllättäjiä on vaikea kuvitella tämän voimakahdeksikon ulkopuolelta. Norjalla, Slovakialla, Tanskalla tai Kazakstanilla mahdollisuudet pudottaa joku joukkueista ovat lähes olemattomat – Italiasta, Valko-Venäjästä, Latviasta tai Isosta-Britanniasta puhumattakaan. Ainoiksi realistisiksi käänteiksi jäävät Tšekin täysi floppaaminen alkusarjoissa sekä Slovakian tai Norjan mieletön nousukiito, johon joukkueilta tarvitaan hyvien tilanteiden lisäksi kovaa tahtoa.

Alkulohkoista pudotuspeleihin

Otteluohjelmat elävät ja viimeisenä tietonamme on Venäjän ja Kanadan lohkojen vaihtuminen. MM jääkiekko pudotuspelit saattavatkin saada kokonaan uuden säväyksen tästä lohkovaihdosta. Toistaiseksi voimassa olevan aikataulun mukaisesti Suomi kohtaisi ensimmäisessä ottelussa USA:n, sitten Italian ja Sveitsin. Ottelujärjestyksellä voi hyvinkin olla merkitystä lopputulokseen, mutta viime kädessä kaukalossa mittaa ottavat pelaajien taidot ja henkinen kantti. Eri kentillä on myös etunsa. Mielenkiintoista onkin Venäjän siirtyminen A-lohkoon ja samalla Minskiin, joka on sille varmasti Latviaa mieluisampi vaihtoehto.

Pudotuspelit MM 2021 tulevat varmasti olemaan alkulohkoa raastavampi jännitysnäytelmä. Vaikka huippujen väliset erot selkeytyvät alkulohkon aikana, kaikki tiimit kasvavat kisojen aikana vääjäämättä. Joukkueiden luistelu, pelisilmä ja mailankäyttötaidot hioutuvat paremmaksi paketiksi tiukoissa otteluissa, ja myös yhteishenki kasvaa loppua kohden. Vuoden 2018 MM-jäiltä muistetaan varmasti Sebastian Ahon hattutemppu miehen takoessa kolme maalia USA:n päätyyn alkulohkojen viimeisessä ottelussa. Hämmästyttävän 6–2 voiton ansiosta Suomi nousi lohkonsa ykköseksi ja sai pudotuspeleihin siirtyessä vastaansa Sveitsin.

Pudotuspeleihin siirryttäessä joukkueilta odotetaan alkulohkoa tiiviimpää pelaamista. Jokaisesta virheestä tai harhalaukauksesta vastapuoli sakottaa armotta. Moni kiekkofani muistaa vuoden 1994 MM-jääkiekon finaalin, jossa Suomi hävisi rangaistuslaukaisukilpailun ja kullan yhdellä hudilla. Alkulohkon pisteet vaikuttavat pudotuspelien ottelujärjestykseen, kun molempien lohkojen korkeimmat pisteet takonut joukkue kohtaa heikoimmat suoritukset antaneet joukkueet. Pitkän peliputken jälkeen heikomman vastustajan kohtaaminen saattaa kuitenkin antaa hieman lisäaikaa ja mahdollisuuden palautumiseen. Pudotuspelien alkaessa joukkueen menestystä on mahdollista arvioida seuraavista seikoista:

  • Kokonaisuus: mikä joukkue on esittänyt tasaisen vahvoja otteita?
  • Yksilövahvuudet: kenellä on joukkueessaan strategisia pelinrakentajia?
  • Tilastot: millaisia joukkueiden aiemmat kohtaamiset ovat olleet?
  • Alkulohko: ketkä olivat alkulohkon pistekuninkaat?

Tasoerot kasvavat

Tietyt joukkueet tuntuvat vuodesta toiseen olevan kisojen heittopusseja. Niiden mahdollisuudet pärjätä kovimmille kiekkomaille ovat sen verran heikot, että pelien katsominen voi kauhistuttaa. Kun alkusarjojen otteluiden maalierot kasvavat reilusti yli viiteen, voidaan todeta MM-joukkueiden painivan eri sarjoissa samasta turnauksesta huolimatta. Jääkiekon lajinkehitystä tarkastellen trendi on huono, jos heikoimpien joukkueiden mahdollisuudet pelata pudotuspeleissä ovat käytännössä olemattomat. Kanada ja Venäjä ovat Suomen kohtaamista vastuksista pahimpia, eikä kumpaakaan kiekkomaata vielä alkusarjoissa hevin horjuteta.

Pudotuspelien NHL-tähdet

MM-kentillä merkittävää osaa ovat perinteisesti näytelleet NHL-tähdet. Esimerkiksi pienellä Tanskalla on ollut joinakin vuosina NHL-vahvuuksia maan kokoon nähden melkoinen määrä. Juuri näiden vahvistusten osallistuminen kisaan saattaa kuitenkin muuttaa otteluiden luonnetta. Ylivertaiset pelaajat voivat nostaa Tanskan pudotuspeleihin tai varmistaa Sveitsin nousun mitalisijoille. Vaikka kyseessä onkin joukkuelaji, vahvat yksilösuoritukset ovat osoittautuneet merkittäviksi varsinkin pudotuspeleissä. Tason noustessa parhaiden pelaajien taidot ja niihin kohdistuvat odotukset korostuvat. Pelaaja itse, joukkue, valmentaja ja yleisö odottavat ammattilaisilta huipputulosta jokaiselta jäällä vietetyltä minuutilta.

Pudotuspelien kohtaamiset – Kanada ja Venäjä

Mahtimaat Kanada ja Venäjä ovat omissa alkulohkoissaan syystä. Molempien mitalitilastot kertovat karua kieltä maiden ylivoimasta MM-mittelöstä toiseen. Pudotuspeleissä kyyti on kylmää, sillä joukkueiden kohtaamisissa pelataan tavallisesti jo mitalipaikoista. Vaikka sekä Kanadan että Venäjän taso on korkea, on mielenkiintoista, että useina vuosina finaalissa on kuitenkin ollut joku pienemmistä kiekkomaista. Vuonna 2019 Suomi ja kahtena edellisenä vuotena Ruotsi. Lieneekö syynä se, että kookkaat NHL-pakit tuntuvat toisinaan hyytyvän pienien ja vikkelien pelaajien pyörittelyssä?

Pudotuspelien kohtaamiset – Suomi ja Ruotsi

Pudotuspelien seuraajat ovat varmasti laittaneet merkille, että osa joukkueista syttyy kisojen varrella, kun taas toiset lakastuvat. Suomelle ja Ruotsille on molemmille ominaista kliimaksien säästely pudotuspeleihin asti. Joukkueilta on totuttu näkemään vuoden 1995 kisojen tyylisiä, yleisöä villitseviä esityksiä. Toisin kuin Venäjän ja Kanadan kokoonpanoissa, on Pohjoismaiden joukkueissa luotettu nopeuteen ja monipuolisiin pelinrakennustaitoihin. Tällaisia etuja Ruotsi ja Suomi tarjoilevatkin pudotuspeleissä vuodesta toiseen, ja raivaavat usein tiensä kärkitaistoihin Kanadan ja Venäjän kiiloiksi.

Pudotuspelien kohtaamiset – Sveitsi ja Tšekki

Sveitsi ja Tšekki ovat pudotuspelien mustia hevosia. Parhaimmillaan maat muuttavat mitalien jakosuuntaa ja sekoittavat etukäteen jo hieman liiankin selkeää pakkaa. Sveitsi on ennenkin selvittänyt tiensä pudotuspeleissä mitalitaistoon – Tšekillä edellisestä mitalitaistosta on aikaa viisi vuotta. Joukkueiden yllättyvyys perustuu osittain niihin kohdistuviin mataliin odotuksiin. Pudotuspeleissä maiden heikkous on sen sijaan tason koveneminen. Niille jäljellä jääneet vastustajat ovat kaikki haastavia. Jäämme mielenkiinnolla odottamaan mitä jääkiekon MM 2021 tuo mukanaan – tiedossa on taatusti monia hikisiä otteluita!