Velobet

Totaalisessa hurmoksessa pelannut Latvia esitti upean taistelun Kanadaa vastaan jääkiekon MM-kisojen 2023 välierissä, mutta ei onnistunut etenemään historiansa ensimmäiseen MM-finaaliin. Intohimoisen latvialaisyleisön edessä Nokia-areenalla pelannut Latvia meni ottelussa kahdesti johtoon, mutta ei onnistunut pitämään kiinni johtoasemastaan. Kanadan latvialaisiin nähden lähes ylivoimainen taitotaso käänsi pelin lopulta pohjoisamerikkalaisten eduksi.

Latvialle unelma-alku

Latvia aloitti ottelun kuten sen hurmostilalta saattoi odottaa. Kiekko painettiin väkisin Kanadan päätyyn ja ensimmäiset laukaukset ottelussa merkattiin valtavana altavastaajana peliin lähteneelle Latvialle. Tampereelle sankoi joukoin saapuneet latvialaisfanit kannustivat omiaan raivokkaasti. Nokia-areenassa oli ottelun alussa ääntä enemmän kuin kertaakaan koko turnauksen aikana.

Reilun kahdeksan minuutin kuluttua areena räjähti sellaiseen huutoon, johon ei tämän vuoden turnauksessa oltu päästy lähellekään. Roberts Kristaps Zile laukoi viivasta ja Rihards Bukarts pääsi ensimmäisenä irtokiekkoon. Kanadan maalivahti Samuel Montembeault venyi vielä loistotorjuntaan, mutta toiseen reboundiin hän ei enää ehtinyt. Dans Locmelis sai viedä historiallisen suurena altavastaajana otteluun lähteneen Latvian johtoon.

Kanadan taitotaso alkoi ensimmäisen erän edetessä näkyä, ja joukkue saikin muutaman hyvän pyörityksen Latvian päähän. Kaikesta kuitenkin näki, että latvialaiset pelasivat suurella sydämellä. Joukkue ei antanut tuumaakaan periksi ja lähti todella nälkäisenä jokaiseen vastahyökkäykseen, joka sillä oli. Aivan erän lopussa yleisö oli hullaantua uudestaan, kun Miks Indrasis pääsi nokikkain Montembeaultin kanssa. Kanadalaisvahti venyi kuitenkin hienoon torjuntaan.

Tunteiden ja jäähyjen värittämä toinen erä

Latvia sai toisen erän alkuun unelmamahdollisuuden, kun se pääsi pyörittämään kahden miehen ylivoimaa Kanadan joukkuerangaistuksen ja Pierre-Olivier Josephin huitomisjäähyn myötä. Ylivoima ei kuitenkaan missään kohtaa lähtenyt pyörimään toivotulla tavalla.

Toisen erän edetessä tunteet alkoivat kuumeta. Kanada sai kaksi ylivoimamahdollisuutta Latvian pelaajien turhautuessa. Toinen ylivoimista tuotti yhden tolppalaukauksen, mutta sen lähemmäs ei Kanada päässyt. Kiehunta alkoi näkyä myös kanadalaisleirissä, kun Adam Fantilli hölmöili itsensä jäähylle kesken Kanadan ylivoiman väkivaltaisuudesta.

Sama tarina jatkui hetkeä myöhemmin, kun Lawson Crouse murjoi tiensä jäähyaitioon hyökkäyspään aloituksen jälkeen. Latvia oli jäähyn myötä päästä jälleen kokeilemaan kahden pelaajan ylivoimalla, mutta tunteet ottivat niskalenkin järjestä. Bukarts ajoi aivan tarpeettoman kovaa laitaan ja lähti kahden minuutin istunnolle laitataklauksesta. Peliä jatkettiin hetken aikaa erittäin harvinaisesti kolmella kolmea vastaan.

Joukkueiden palattua tasaviisikoihin Kanada iski jopa hieman onnekkaan tasoituksen. Peyton Krebs toi kiekon vauhdilla hyökkäysalueelle, mutta liian vaikea syöttö pomppasi Latvian puolustajien kautta Samuel Blaisille, joka pääsi kiskaisemaan avopaikasta yläkulmaan.

Vain hetkeä myöhemmin Latvia siirtyi kuitenkin uskomattomasti 2-1 johtoon. Rudolfs Balcers nappasi kiekon keskialueella, vei Kanadan suurimman tähden MacKenzie Weegarin täysin kahville pienellä vartaloharhautuksella ja upotti terävän rannelaukauksen Montembeaultin patjan ja räpylän välistä.

Erän loppu pelattiin taas neljällä neljää vastaan kummankin joukkueen pelaajan istuessa jäähyllä. Kanada pyöritti peliä, mutta upeaa turnausta pelaava Arturs Silovs esitti jälleen huikeita torjuntoja. Yhteensä erässä tuomittiin jopa 22 minuutin edestä kahden minuutin jäähyjä.

Kanadan yksilötaito ratkaisi

Kanada nappasi kolmanteen erään täydellisen alun. Kiekko vietiin ruuhkaan Latvian maalin takana, josta se lipui Jack Quinnille. Myös Suomea vastaan maalannut hyökkääjä tasoitti ottelun laukomalla kiekon Latvian maaliin miinuskulmasta Silovsin selän kautta.

Hieman ennen erän puoltaväliä latvialaisten taivas tummui. Kanadalaisten hurja yksilötaito pääsi oikeuksiinsa, kun joukkue pääsi kääntämään peliä nopeasti keskialueella ja Fantilli pääsi vauhdilla yksi vastaan yhtä -tilanteeseen. Yhdeksi ensi kesän varaustilaisuuden kärkinimistä povattu hyökkääjä veivasi Latvian puolustajan täysin ulos tilanteesta ja ohitti Silovsin napakalla rannelaukauksella.

Takaa-ajoasemassa pelannut Latvia joutui pahasti epämukavuusalueelleen, kun taas Kanada pystyi keskittymään siihen, minkä se osaa parhaiten. Myös Leijonia vastaan johtoasemassa pelin täydin hyydyttänyt Kanada pelasi kylmäpäisesti ja pragmaattisesti, eikä päästänyt Latviaa minkäänlaisille paikoille.

Kolme minuuttia ennen loppua Jukureissa pelaavalla Oskars Batnalle tuomittiin vielä kahden minuutin rangaistus, mikä lopetti Latvian orastavankin kirin täysin. Jäähyn loputtua Scott Laughton pääsi vielä niittaamaan ottelun loppulukemat tyhjään maaliin.

Kanada pelaa sunnuntaina MM-finaalissa illan USA – Saksa ottelun voittajaa vastaan. Kisojen suurin tuhkimotarina ei saanut kultaista kruunua, mutta Latvia pääsee tappiosta huolimatta jahtaamaan sunnuntain pronssiottelussa historiansa ensimmäistä MM-mitalia.

Kanada – Latvia 4-2 (0-1, 1-1, 3-0)

1. erä
08:18 Dans Locmelis (Rihards Bukarts, Roberts Kristaps Zile) 0-1

2. erä
35:32 Samuel Blais (Peyton Krebs, Jacob Middleton) 1-1
36:38 Rudolfs Balcers 1-2

3. erä
40:45 Jack Quinn (Lawson Crouse, Scott Laughton) 2-2
48:56 Adam Fantilli (Milan Lucic, Juston Barron) 3-2
59:17 Scott Laughton 4-2 TM


Colorado Avalanche - Montreal Canadiens
Arizona Coyotes - Columbus Blue Jackets