Velobet

Jääkiekon nuorten MM-kisat alkavat kolmen päivän kuluttua. Nuoret Leijonat ovat tulessa heti turnausten avausottelussa, kun Suomi kohtaa tapaninpäivän iltana Saksan klo 21:00 Suomen aikaa alkavassa ottelussa.

Suomi pelaa nuorten MM-kisojen A-lohkossa yhdessä Kanadan, Tšekin, Saksan ja Itävallan kanssa. Lähtökohtaisesti Kanada on selvä suosikki voittamaan lohkon, mutta Nuoret Leijonat tulevat antamaan kotijoukkueelle kunnon haasteen lohkovoitosta. Tšekki on ennakkoasetelmissa lähes yhtä selvä lohkokolmonen, ja Saksa ja Itävalta ratkovat viimeisen pudotuspelipaikan keskenään. Saksan pitäisi kuitenkin olla joukkueista selvästi vahvempi.

Lohkon ottelut alkavat Suomen ja Saksan sekä Tšekin ja Kanadan välisillä kamppailuilla heti kisojen avauspäivänä. Lohko huipentuu Kanadan ja Suomen väliseen otteluun uudenvuodenyönä Suomen aikaa. Jos kaikki menee odotusten mukaisesti, on pelissä panoksena lohkovoitto.

Kanada on turnauksen suurin voittajasuosikki

Kanada lähtee jälleen nuorten MM-kisoihin ylivoimaisesti suurimpana mestarisuosikkina. Joukkueen kokoonpano pursuaa ikäluokkansa helmiä, joista kirkkaimpina tähtinä voitaneen mainita NHL:ää jo tällä kaudella pelannut Cole Perfetti sekä viime kesän ykkösvaraus Owen Power.

Kummallakaan kaksikosta on tuskin vaikeuksia sopeutua kansainvälisen pelin tempoon, sillä molemmat olivat Kanadan maajoukkueen mukana voittamassa miesten MM-kultaa viime keväänä.

Menestystä jo maistaneet tähtipelaajat johtavat joukkuetta, joka on muiltakin osin koko kisojen laadukkain. Vaikka viimevuotisesta hopeajoukkueesta on tänä vuonna mukana vain kolme pelaajaa, on kanadalaisilla silti varmasti halua kostaa vuoden takainen finaalitappio ja voittaa kultaa kotiyleisön edessä. Joukkue tulee pelaamaan heti alusta asti täydellä höyryllä, ja olisin yllättynyt, jos Kanada ei omaa alkulohkoaan voittaisi.

Tarkasti kannattaaa seurata myös Connor Bedardin otteita. Vuoden 2023 ykkäsvaraukseksi uumoiltu pelaaja on ensimmäinen kanadalainen, joka valitaan mukaan nuorten MM-kisoihin sitten Connor McDavidin.

Suomi lähtee hakemaan finaalipaikkaa

Myös Suomen ainoa tavoite nuorten MM-kisoissa on maailmanmestaruus. Antti Pennasen joukot voittivat viime vuonna pronssia, ja nyt sekä valmentaja että iso osa joukkueesta ovat vuotta kokeneempia ja valmiimpia niin kansainväliseen tempoon kuin pieneen kaukaloonkin.

Pennanen myönsi avoimesti, että kaikesta valmistelusta huolimatta otteluiden tempo tuli joukkueelle ja jopa hänelle pienimuotoisena yllätyksenä. Nyt yllätyksiä ei enää kuitenkaan ole luvassa, joten Nuorilta Leijonilta on lupa odottaa menestystä.

Pennanen on aiemminkin kunnostautunut projektivalmentajana, jonka joukkueiden peli paranee sitä mukaa, mitä pidempään hän joukkuetta valmentaa. Maajoukkueen kanssa yhteistä aikaa on toki eri tavalla, mutta MM-kisoihin valitussa miehistössä on jopa 10 sellaista pelaajaa, joiden kanssa Pennanen on päässyt tekemään töitä lähes koko pestinsä ajan.

Sekä Pennasen että näiden pelaajien kaksivuotinen projekti huipentuu Kanadan MM-kisoihin, ja on aivan varma, että niin pelaajisto kuin valmennusjohto jättää jäälle kaikkensa mestaruuden voittaakseen. Aatu Rädyn poissaolo on todella suuri takaisku, mutta Pennanen on vakuuttanut, että ykkässentterin poissaolo voidaan paikata hyvällä joukkuepelillä.

Jos turnaus pelattaisiin suuressa kaukalossa, olisi Suomi paremman valmennuksensa myötä mahdollista nostaa jopa potentiaaliseksi lohkovoittajaksi. Pienessä kaukalossa Kanada on kuitenkin selvästi suurempi suosikki. Nuorten Leijonien pitäisi olla kuitenkin selvästi lohkon toiseksi paras joukkue.

Tšekki jatkaa lohkosta, mutta ei haasta kärkimaita

Tšekki ei ole, huolimatta siitä, että kuuluu maailman perinteikkäimpiin jääkiekkomaihin, päässyt viime vuosina juuri juhlimaan alle 20-vuotiaiden tasolla. Maan edellinen mitali nuorten MM-kisoista on niinkin kaukaa kuin vuodelta 2005, ja hyvin harva asia viittaa siihen, että asiaan tulisi muutosta näissäkään kisoissa.

Viime vuonna Tšekki selvisi pudotuspeleihin vasta oman lohkonsa neljänneltä sijalta, ja hävisi Kanadalle heti puolivälierissä selvästi 3–0.

Juuri enempää olisi tuskin voinut odottaakaan, sillä maan juniorituotanto on kaukana vuosituhannen alun tasosta. Viimeiseen kolmeen vuoteen yhtään tšekkiläistä ei ole valittu NHL:n varaustilaisuuden ensimmäisellä kierroksella. Viime kesänä saatiin mennä jopa aina draftin kolmannelle kierrokselle asti, ennen kuin Stanislaz Svozilin nimi huudettiin ensimmäisenä tšekkiläisenä.

Kanadan juniorisarja WHL:ään täksi kaudeksi siirtynyt Svozil onkin yksi tämän Tsekin joukkueen kirkkaimpia tähtiä. Toinen mielenkiintoinen nimi on niin ikään Kanadassa pelaava hyökkääjä Jan Myšák, joka varattiin vuoden 2020 varaustilaisuuden toisella kierroksella. Laituri on tällä kaudella paukuttanut pisteitä yli piste per peli -keskiarvolla OHL:ssä.

Joukkueen mielenkiintoisin nimi on kuitenkin David Jiříček, joka vasta 18-vuotiaana on vakiinnuttanut paikkansa Tsekin pääsarjassa HC Plzenin joukkueessa. Ensi kesän varaustilaisuuden kärkisijoille ennustettu puolustaja liikkuu hyvin, osallistuu aktiivisesti hyökkäyksiin ja käyttää suurta kokoaan röyhkeästi hyväkseen.

Jiříčekin johdolla Tšekin pitäisi selvittää tiensä kevyesti pudotuspeleihin, mutta Suomelle ja Kanadalle joukkueesta ei ole vastusta.

Saksa lähtee MM-kisoihin ilman suurimpia tähtiään

Siinä, missä Tšekin tähti jääkiekkotaivaalla on hiipuva, on Saksan vastaava kovassa nosteessa. Vuosina 2018–2020 saksalaisia varattiin vähintään yksi varaustilaisuuden ensimmäisellä kierroksella, ja maa tuottaa tällä hetkellä jatkuvalla syötöllä maailman kovimpia lupauksia.

Nuorten MM-kisojen menestyksessä pelaajatuotanto ei ole kuitenkaan varsinaisesti näkynyt. Saksa palasi pääsarjaan vasta vuodeksi 2020, jolloin tuloksena oli vielä lohkon jumbosija ja paikka putoamiskarsinnassa. Viime vuonna joukkue onnistui jo selvittämään tiensä pudotuspeleihin, mutta matka tyssäsi jo puolivälierissä.

Myös tänä vuonna Saksa jatkaa pudotuspeleihin lohkonsa kolmosena tai nelosena, mutta sen pidemmälle joukkueen laatu ei riitä. Maan ikäluokan kuumimmat nimet Tim Stützle, Lukas Reichel sekä John Peterka pelaavat kaikki jo miesten pelejä Pohjois-Amerikassa, eivätkä osallistu nuorten MM-kisoihin. Lisäksi Saksan ensi vuoden varaustilaisuuden ykkösnimi, Julian Lutz, joutuu jättämään kisat väliin loukkaantumisen takia.

Saksan joukkue ei ole heikko, mutta tähtiloistoa siitä ei tänä vuonna löydy. Jopa pudotuspelipaikan eteen on tehtävä täysi päivätyö, mutta todennäköisesti matka jatkuu silti puolivälieriin.

Itävalta haastaa, mutta joutuu pettymään

Itävalta pelaa ensimmäistä kertaa historiassaan toisissa peräkkäisissä nuorten MM-kisoissaan. Rehellisyyden nimissä on kuitenkin sanottava, että jo viime vuonna maa sijoittui oman lohkonsa viimeiseksi, ja olisi ajautunut putoamiskarsintaan, ellei niitä olisi peruttu koronan vuoksi.

Maalta ei varattu yhtään pelaajaa NHL:ään moneen vuoteen, kunnes vuonna 2020 jysähti ja peräti kolmen itävaltalaisen nimi huudettiin NHL-draftin aikana. Kirkkaimpana tähtenä loisti tietysti Marco Rossi, jonka Minnesota Wild varasi koko tilaisuuden yhdeksäntenä pelaajana.

Itävalta ei kuitenkaan onnistunut nappaamaan pudotuspelipaikkaa edes tuon kultaisen ikäluokan voimin, joten kovin todennäköisenä sitä ei voi pitää nytkään, kun Rossi ja kumppanit ovat nuorten maajoukkueen jättäneet. Täysin ilman tähtiloistoa ei joukkue kuitenkaan joudu tulemaan toimeen, sillä jo viime vuoden turnauksessa pelannut, vasta 17-vuotias, Marco Kasper on todennäköisesti seuraava itävaltalainen, joka varataan varaustilaisuuden ensimmäisellä kierroksella.

Kasper onkin yksi koko turnauksen mielenkiintoisimpia pelaajia, mutta hänen takanaan Itävalta häviää materiaalin laadussa kilpakumppaneilleen selvästi.

U20 MM-kisat lohko A otteluohjelma

26.12.2021 klo 21:00 Suomi – Saksa
27.12.2021 klo 02:00 Tšekki – Kanada
27.12.2021 klo 12:00 Itävalta – Suomi
28.12.2021 klo 02:00 Saksa – Tšekki
29.12.2021 klo 02:00 Itävalta – Kanada
29.12.2021 klo 21:00 Suomi – Tšekki
30.12.2021 klo 02:00 Kanada – Saksa
30.12.2021 klo 23:30 Tšekki – Itävalta
31.12.2021 klo 21:00 Saksa – Itävalta
1.1.2022 klo 02:00 Kanada – Suomi


New Jersey Devils - Florida Panthers
Pittsburgh Penguins - Columbus Blue Jackets