ComeOn

Suomi ja Kanada kohtaavat jääkiekon MM-kisojen puolivälierässä torstai-iltana. Maiden kolme edellistä keskinäistä ottelua ovat kaikki olleet MM-finaaleja, joista Suomi on voittanut kaksi. Leijonien ykköspuolustaja Mikko Lehtonen uskoo, että Kanadalla on Leijonia vastaan revanssihenkeä, mutta näkee maailman suurimman kiekkomaan hyvänä tasonmittaajana Suomelle tässä kohtaa turnausta.

Leijonat lähtee torstaina kaatamaan Kanadaa MM-kotikisojen kohtalonottelussa. Kolmien edellisten MM-kisojen finaalissa kohdanneesta parivaljakosta toisen matka tässä turnauksessa päättyy puolivälieriin, kun toinen taas saa jatkaa MM-kullan jahtaamista.

Yleensä turnauksen mitalipeleissä nähtävän kaksikon kohtaaminen jo puolivälierissä on todella harvinaista, sillä viimeksi Suomi ja Kanada ovat kohdanneet tässä vaiheessa vuoden 2014 MM-kisoissa.

Leijonien kärkipuolustaja Mikko Lehtonen kuitenkin näkee, että Kanadan kohtaaminen näin aikaisessa vaiheessa tuo vain positiivista energiaa joukkueelle.

– Hyvä fiilis on pelistä. Saadaan kovin mahdollinen mittari vastaan jo tässä kohtaa. Kanada on hyvä joukkue ja hyvä haaste meille, Lehtonen kertoi Jääkiekon-MM.comille harjoitusten jälkeen keskiviikkona.

Lehtonen oli itse mukana sekä viime vuoden että kevään 2019 kultajuhliin päättyneissä finaaleissa. Vuoden 2021 hopeajoukkueessa puolustaja ei ollut.

Vaikka Kanada on ollut viimevuodet maailman ehdotonta kärkeä, on Leijonilla vaahteralehtipaitoja vastaan hämmästyttävän hyvä rekordi lähivuosien MM-kisoista. Edellisestä kuudesta keskinäisesti pelistä Suomi on hävinnyt vain yhden. Lehtonen, esimerkiksi, on MM-jäillä hävinnyt Kanadalle viimeksi uransa ensimmäisissä arvokisoissa vuonna 2017.

– Kanada haluaa varmasti kaataa meidät. Kyllä siellä luulisi jotain hampaankolossa olevan. Mutta me tiedämme, että pystymme voittamaan heidät, ja se antaa itseluottamusta.

Suomi ei vielä keskiviikkona käynyt läpi Kanadan pelaamista, vaan keskittyi palautumaan tiistain Tanska-ottelusta ja käymään videolta läpi oman pelaamisensa hyviä ja huonoja puolia. Torstaiaamuna joukkue syventyy tulevaan vastustajaansa.

Joitain asioita Lehtonen kuitenkin torstain puolivälierävastustajasta jo tietää.

– Se on kamppailuvahva ja hyvin luisteleva joukkue. He pelaavat nopeata jääkiekkoa ja joukkueesta löytyy hyviä yksilöitä. Vaatimustaso tulee olemaan tapissa.

Kanada lähti tämän kevään MM-kisoihin harvinaisen nuorella joukkueella. Sen pelaajista jopa yhdeksän on syntynyt 2000-luvulla ja vain kuusi aiemmin kuin vuonna 1996. Vastaavasti Leijonilla on yksi turnauksen vanhimpia joukkueita. Suomen pelaajista 17 on syntynyt ennen vuotta 1996. Keski-iältään Kanada on neljä vuotta Leijonia nuorempi, joten kokemusetu on selvästi Suomen puolella.

Suomen puolustuksen kiekollinen päällikkö Lehtonen kuitenkin näkee, että nuoruus voi olla Kanadalle jopa vahvuus. MM-kisojen asema ei Kanadassa ole mitenkään vahva, ja nuorella joukkueella voi olla enemmän kiinnostusta näyttää kyntensä turnauksessa kuin NHL-tähdistä kootulla kokoonpanolla.

– Yleensä Kanadan nuori ja nälkäinen joukkue voi olla pahempi kuin kokenut. He eivät ainakaan syyllisty ylimielisyyteen. Tämä joukkue pelaa raikasta lätkää ja on meille iso haaste.

Yksi tapa, jolla Kanada tulee laittamaan Leijonat ahtaalle, on aktiivinen karvauspeli. Joukkue iskee vastustajan puolustajiin aggressiivisesti kiinni ja vie pelinavausvaiheessa tilan ja ajan pois. Yhtälö on Leijonille ongelmallinen, sillä enemmänkin peruspuolustajista kootulla Suomen puolustuksella on ollut isoja ongelmia pelin avaamisessa juuri silloin, kun vastustajat antavat sille kovan paineen. Peleissä, joissa Leijonat on ollut parhaimmillaan, on se saanut avata peliä rauhassa ja haluamallaan tahdilla.

– Kun vastustaja tulee kovaa päälle, niin meidän pitää päästä ensimmäisenä kiekkoon ja saada apuja lähelle. Omista täytyy pystyä lähtemään nopeasti, sillä aikaa ei ole paljoa. Mielestäni olemme kuitenkin kehittyneet siinä turnauksen aikana, Suomen puolustuksen kiekollinen johtaja Lehtonen näkee.

Yksi ratkaisun avain voi olla ylivoimapeli, joka on Suomella ollut tilastojen valossa kohtuullista, mutta on silmätestin alla näyttänyt usein melko tehottomalta. Ykkösylivoimaa pyörittävä Lehtonen allekirjoittaa näkemyksen, ja vannottaa terävyyttä ja ratkaisuhalukkuutta maalipaikoissa.

Leijonien otteluohjelma ennen pudotuspelejä on aiheuttanut hieman ristiriitaisia näkemyksiä. Suomi kohtasi oman lohkonsa kolme kovinta vastustajaa heti kolmessa ensimmäisessä pelissä, minkä jälkeen se on pelannut huomattavasti itseään heikompia joukkueita vastaan. Kanada taas on kohdannut kolmeen viime peliin B-lohkon kärkijoukkueista sekä Sveitsin että Tšekin, ja on ainakin siinä mielessä valmiimpi torstaiseen vaatimustason nousuun.

Toisaalta Suomi on saanut kehittää omaa peliään pala palalta sellaisia joukkueita vastaan, jotka antavat aloitteen sille.

– Olisi ehkä ollut kiva, että oltaisiin saatu vielä lohkovaiheen lopussa kovia pelejä ennen pudotuspelien alkua, Lehtonen pohtii.

– Mutta huomenna nähdään, vaikuttiko se. Edellisessä pelissä Tanskalla ei kauheasti ollut sanottavaa meitä vastaan. Huomenna tulee kovempi peli, ja meidän pitää vain olla valmiita siihen.


St. Louis Blues - New York Islanders
Calgary Flames - Boston Bruins