Suomen nuoret Leijonat pääsevät jälleen näyttämään taitonsa, kun alle 18-vuotiaiden MM-kisat pelataan huhtikuussa Yhdysvalloissa. Pelipaikkoina toimivat Plymouth ja Ann Arbor. Suomi on tehnyt paljon töitä arvokisoja varten ja valmistautuminen on ollut käynnissä koko ajan.

Nuoret Leijonat pitävät jää- ja otteluleirin Vierumäellä Heinolassa. Leirillä on tarkoitus muokata joukkue huippukuntoon ja saada ketjut valmiiksi. Näin alle 18-vuotiaiden maajoukkue voi matkata Yhdysvaltoihin hyvillä mielin. Suomen maajoukkue on pelannut harjoitusotteluita Vierumäen leirillä, ja harjoitusotteluiden tarkoituksena onkin saada ketjut kuntoon ja selvittää, ketkä pelaavat hyvin yhteen.

Jääkiekon U18 MM-kisoissa on mukana kymmenen joukkuetta. Ne on jaettu kahteen lohkoon, jotka pelaavat eri kaupungeissa. Suomi on tällä kertaa arvottu lohkoon B. Suomen lisäksi kyseisessä lohkossa pelaavat Tsekki, Saksa, Venäjä ja kisaisäntä Yhdysvallat. Lohkossa A sen sijaan pelaavat Valko-Venäjä, Kanada, Latvia, Ruotsi ja Sveitsi. Molempien lohkojen ensimmäiset ottelut pelataan huhtikuun 15. päivänä. Muutenkin lohkot etenevät samaan tahtiin. Mitaliottelut pelataan kymmenen päivää myöhemmin, eli huhtikuun 25. päivänä.

Ennakko-odotuksia vuoden 2021 kisoihin

Suomi on pärjännyt erinomaisesti alle 18-vuotiaiden kisoissa. Myöskään vuosi 2021 ei ennalta ajateltuna ole poikkeus. Suomen joukkue on vahvoilla, kun puhutaan siitä, ketkä kamppailevat mitaleista. Toki yllätyksiäkin voi tapahtua, mutta Suomen ajatellaan etukäteen kamppailevan Venäjän ja Yhdysvaltojen kanssa lohkovoitosta. Lohkon A vahvimpina joukkueina pidetään Ruotsia ja Kanadaa, joka on aina vaarallinen.

Pikkuleijonien päävalmentaja Petri Karjalainen on tehnyt hyvää työtä joukkueen eteen. Joukkueeseen valitut pelaajat kuuluvat ikäluokassaan Suomen parhaimmistoon. Mukana on niin tulevia NHL-varauksia kuin aivan uusia nimiäkin. Myös ikäjakauma on kohtalaisen laaja. Osa pelaajista on jo lähellä 18 vuoden ikää, kun taas toiset ovat huomattavasti nuorempia. Suurin osa pelaajista pelaa tällä hetkellä SM-liigan joukkueissa, mutta vahvistetulta pelaajalistalta löytyy myös muutamia Mestiksessä pelaavia. Puolustaja Viljami Juusola taas tuo joukkueeseen ripauksen kansainvälisyyttä. Hän nimittäin pelaa Luleån joukkueessa Ruotsissa.

Suomen maajoukkue U18 MM-kisoihin

Suomen joukkueeseen on tehty muutoksia vielä helmikuussa 2021. Nämä muutokset tehtiin hyvissä ajoin ennen treenileirin alkamista, jotta joukkueessa mukana olevia pelaajia voidaan peluuttaa yhdessä samoissa ketjuissa. Toki ketjuihin voidaan tehdä muutoksia vielä kisojen aikanakin. Suomen maajoukkue näyttää vuoden 2021 helmikuussa tältä:

Maalivahdit:
Helomaa Juuso, Porin Ässät
Kohonen Paavo, Tappara, Tampere
Koskenvuo Aku, HIFK, Helsinki
Lampinen Jani, HIFK, Helsinki

Puolustajat:
Ervasti Kalle, Rauman Lukko
Heimosalmi Aleksi, Porin Ässät
Juusola Viljami, Luleå, Ruotsi
Kulonummi Kasper, Jokerit, Helsinki
Lehikoinen Atte, KalPa, Kuopio
Leppänen Tomi, Rauman Lukko
Loukkojärvi Joni, SaiPa, Lappeenranta
Mattila Waltteri, Porin Ässät
Ruotsalainen Ville, Oulun Kärpät
Salin Otto, HIFK, Helsinki
Sarell Aapo, SaiPa, Lappeenranta
Suomi Jimi, Jokerit, Helsinki

Hyökkääjät:
Huuhtanen Niko, Tappara, Tampere
Järvelä Juho, Jukurit, Mikkeli
Kapanen Oliver, KalPa, Kuopio
Kemell Joakim, JYP, Jyväskylä
Koivunen Ville, Oulun Kärpät
Korhonen Joona, Ilves, Tampere
Lohisalo Joonas, Oulun Kärpät
Matikka Miko, Jokerit, Helsinki
Miettinen Verner, Kiekko-Espoo, Espoo
Päivärinta Sami, Rauman Lukko
Ruusunen Rasmus, HIFK, Helsinki
Rönni Topi, Tappara, Tampere
Salminen Samu, Jokerit, Helsinki
Sandvik Viljam, HIFK, Helsinki
Tammela Jeremi, Rauman Lukko
Tuomaala Samu, Oulun Kärpät
Virolainen Jere, Tappara, Tampere
Yliniemi Sisu, Oulun Kärpät

Suomen joukkueesta löytyy siis takuulla sellaisia pelaajia, jotka ovat Liigaa seuraaville tuttuja. Monet pelaajista havittelevat pääsyä NHL-joukkueeseen, joten alle 18-vuotiaiden MM-kisat ovat myös loistava näytönpaikka pelaajille. Kaikilla pelaajille on siis mahdollisuus tehdä vaikutus huhtikuussa.